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Lucien Jerphagnon, agnostique et mystique
dimanche 25 décembre 2011

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Né à Nancy le 7 septembre 1921, il est gagné dès ses études secondaires, entreprises dans la capitale lorraine, par le goût de l’Antiquité, rêvant des ruines des civilisations éteintes en s’évadant des cours de maths. La guerre vient bouleverser la carrière de l’étudiant. Réfractaire au STO, il est dénoncé et se retrouve en Allemagne déporté dans un camp de travail du côté de Hanovre, versé dans une usine d’explosifs. Il en sort deux ans plus tard, libéré par l’armée britannique, tel un mort-vivant. De fait il n’aimera jamais évoquer cette expérience de l’horreur qui le vaccine à jamais de tous les « –ismes », allergique aux dogmes comme aux idéologies.

Rencontre avec Jankélévitch

En quête d’un absolu qui lui redonne foi en l’homme, Lucien Jerphagnon fait alors deux rencontres déterminantes. A l’Ecole pratique des hautes études, le directeur de la Ve section, Jean Orcibal, est, sinon un essayiste passionnant, un admirable maître. Grand spécialiste du jansénisme et du mysticisme de l’âge classique, il marque fortement le jeune homme par sa précision quasi maladive (« car on ne peut être sûr de soi que sur des points de détail »), quand la lecture de Vladimir Jankélévitch décide de son orientation intellectuelle. Au contact du philosophe, dont il aime la prose élégante, le sens de la formule juste, l’énergie et l’humour – vertu essentielle pour cet homme qui louait volontiers Pierre Dac et entendait que « l’astuce fasse corps avec l’idée » toujours –, il trouve sa voie.

Adoptant pour maître celui qui ne veut ni adeptes, ni clones, Jerphagnon tient sa référence : « un homme de métaphysique qui savait que la métaphysique est un vœu ».

Une thèse sur la banalité

A l’école du maître du « je-ne-sais-quoi et du presque-rien » (PUF, 1957), il s’intéresse à l’irréductibilité de l’ordinaire et en fait son sujet de thèse (De la banalité. Essai sur l’ipséité et sa durée vécue), devient à la Sorbonne l’assistant du moraliste avant d’être, doctorat en poche, nommé maître de conférences à l’université de Besançon (1966), puis professeur à Caen (1970) où il enseigne la philosophie antique et médiévale jusqu’à sa retraite (1984).

Reste un dernier « maître » essentiel au Panthéon de Jerphagnon, son cadet l’historien Paul Veyne, qu’il a pourtant peu croisé. Mais il l’a lu et sa vision de Rome en est marquée. Révisant les jugements admis, il entreprend la réhabilitation de Julien, tenu pour « apostat » par la tradition chrétienne (Seuil, 1986), propose d’ambitieuses synthèses, sans cesse rééditées au péril des titres souvent modifiés (Histoire de la Rome antique ; Histoire de la pensée « de Homère à Jeanne d’Arc » ; Les Divins césars), tout en multipliant les petits livres plaisants qui jouent du savoir avec autant de vitalité que de pertinence (Le Petit livre des citations latines ; Au bonheur des sages…)

Paru en 2010 chez Albin Michel, La… Sottise ? (vingt-huit siècles qu’on en parle) a révélé au plus large public la formidable vitalité et la malice potache d’un érudit qu’on enfermerait trop volontiers dans une austérité probable, vu qu’il dirigea impeccablement les trois volumes d’Œuvres de saint Augustin publiés dans la « bibliothèque de la Pléiade » (Gallimard, 1998-2002). Mais qui lit Augustin d’Hippone comprend qu’avec Umberto Eco, il soit au panthéon d’un savant qui « fait la peau aux idées reçues ».

Une ligne de sagesse

Pour ce croyant qui récusait les dogmes, l’idéal est sans doute Guillaume de Baskerville, le perspicace franciscain du Nom de la rose pour qui « le diable, c’est la foi sans sourire qui n’est jamais effleurée par le doute. » Dans un livre d’entretiens avec Christiane Rancé, qu’il considérait comme « posthume » – il n’a été démenti que d’une quinzaine de jours, puisque De l’amour, de la mort, de Dieu et autres bagatelles est sorti le 1er septembre – Lucien Jerphagnon plaide pour une vie harmonieuse par la promotion en l’homme de la conscience de lui-même et du monde. Et évite l’impasse par un stimulant paradoxe qui est aussi ligne de sagesse autant que d’humilité vraie : « Comme quoi il ne suffit pas de savoir. Encore faut-il savoir savoir. Cela dit, ‘sait-on jamais ?’ Là résiderait même notre espérance : on ne sait jamais. »

Philippe-Jean Catinchi

Source : www.lemonde.fr

Et pour accéder au blog de Lucien Jerphagnon

 
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